¿Qué es un testamento?

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Un testamento es un documento que contiene la declaración del deseo de una persona de como disponer de sus bienes, incluyendo propiedades, después de su muerte.

Hay ciertos requisitos que se deben cumplir para que un testamento sea válido. Las leyes varían dependiendo del estado donde vivan pero en general, una persona mayor de 18 años puede ejecutar un testamento. Hay algunos estados que permiten que personas de 16 años lo hagan. Es necesario tener dos testigos, quienes deben presenciar la firma del testamento por el testador (la persona que hace el testamento).

Cada testigo debe firmar el testamento  en presencia del testador y en presencia del otro testigo. No es necesario que lean el testamento. La mayoría de las leyes también exigen que los testigos no sean ni herederos ni personas interesadas en los bienes del testador.

No es necesario firmar el testamento ante un notario. Sin embargo, en la mayoría de los estados, si el testador y los testigos firman una declaración jurada ante un notario público, este paso simplifica el procedimiento en la corte al momento de probar la validez del testamento.

Muchas personas prefieren contratar un abogado para preparar un testamento, pero no siempre es necesario. Para preparar un testamento hay varios pasos a seguir:

Primero, deben decidir qué bienes y/o propiedades van a incluir en el testamento. Lo mejor es preparar una lista de todos sus bienes.

Si están casados, cada cónyuge debe preparar un testamento por separado. Solo pueden designar en el testamento los bienes que tienen en común con su cónyuge.

Deben decidir quién o quienes van a recibir sus bienes. Para la mayoría de las personas esta decisión es fácil. Pero si ustedes piensan dejar a su cónyuge o a sus hijos fuera del testamento, deben familiarizarse con los derechos de herencia en cada estado.

Después de nombrar a sus herederos, deben designar beneficiarios alternativos. En otras palabras, deben escoger personas que hereden sus bienes en el caso de que sus herederos primarios no estuvieran vivos al momento de su muerte.

Todo testamento debe designar a un ejecutor. En algunos estados, al ejecutor se le conoce también como representante personal. El ejecutor es la persona (o personas) encargada de que los términos del testamento se cumplan. Asegúrense que esa persona esté dispuesta a desempeñar esta tarea y consulten con el/ella antes de nombrarlo.

Si tienen hijos menores de edad, deben nombrar un guardián para que esa persona se ocupe de los niños. Generalmente, se escogen familiares, si los hay, o personas que tengan una relación cercana con los niños.